今週は、古くから林業の町として知られる埼玉県飯能市から、木材の魅力をちょっと変わった形で広めようという 動きをご紹介します。

それは…

お酒なんです!

飯能市は、市の面積の76パーセントが森林に囲まれ、江戸時代から木材業が地場産業として根付いていた地域です。飯能市や、おとなり日高市で取れる質の高い杉やヒノキは、西川材と呼ばれています。
そしてこの「西川材」を変わったアプローチでPRしようとしているのが、飯能市で材木屋さん一筋50年のベテラン、町田木材の町田喜久雄さん。
まず、西川材の特徴について教えていただきました。

◆西川材の特徴
この辺りの木材は西川材といいます。江戸からみて西の方の川ということでこの名前がつきました。西川材はきめが細かく、板にしても柱にしてもとてもに落ち着きのある目をしています。柱取りとしては日本の三大杉のひとつで、吉野杉に匹敵する杉ということで東吉野(あずまよしの)ともいわれています。「東吉野とその名も高い、飯能名物西川材よ」と歌にも歌われたほどです。
うちは材木屋としては、周りに比べればまだ日が浅いほうで、始めたのは昭和30年頃ですね。その頃は電柱も全部木でしたので、電柱用の丸太が随分出ました。また、今は見かけなくなってしまいましたが、鯉のぼりの竿の産地としてもこの辺は有名です。
当時は夜中に出て、都内各地に配達して、朝帰ってくるということを随分やりました。



昔は、お庭のあるお家はこいのぼりの竿を立ててたんですね。
また、関東大震災や東京大空襲のあと、復興の目的で東京に供給されたのも西川材だったそうです。とはいえ、当時は移動手段も限られ、飯能の山奥から木材を運搬するのはとても大変な作業でした。

◆筏で木場まで
昔は、名栗地区、奥武蔵一帯からでる材木は筏(いかだ)にして運び出していました。飯能からここまでの道も狭く、それ以前は牛車などをつかっていましたが、運べる量も限られていたので、台風がくるのを待って川で流す”筏流し”が主流になりました。一度川の淵に木材を貯め、あらかじめ筏を組んでおいて、水量が増えた時に一気に運ぶんです。4mくらいのものを5つ繋ぎ、筏師が3人くらい乗って下っていきました。名栗川、入間川、荒川、隅田川を通って、東京の木場まで運びました。
東京までは1週間から10日ほどかかります。帰りは武蔵野線に乗ったり、あるいは荷馬車などに乗って帰ってきました。若い人なんかは遊びに行ってしまってなかなか帰ってこない人もいたそうです。お金もらって帰ってきますから(笑)。



昔は大変だったんですね。台風で水の量が増えたときを見計らって、筏で運んでいたんだそうですが、これはやはり危険を伴う方法なので、事故も多かったそうです。
その後、西川材は陸路で運搬されるようになり、昭和30年頃には材木産業はピークになりました。飯能駅の周辺は、ほとんどが材木関係のお店だったといいます。しかし、木材の輸入自由化で需要はどんどん減り、名栗地区に40軒近くあったお店も、現在では10軒を切っています。
こうした中、西川材の魅力を改めて広める方法はないか…そう考えた町田さん。
晩酌をしている時に、ふと思いついたのがお酒でした。


◆「きこりの夢」
私は現役で製材をやっていますが、杉には杉の匂い、ヒノキにはヒノキの匂い、イチョウにはイチョウの匂いと、それぞれに匂いがあります。その中でも西川材のスギ・ヒノキは製材機で木を引いていると、ぷ〜んと香りがしてきます。それでこの西川材の香りをなにかに入れたらどうかなと思ったんです。
杉の樽に日本酒を入れると匂いがするのは知っていましたが、同じことをするのも嫌だったので、杉じゃなくてヒノキを使おうと思いました。私は焼酎が好きなので、市販の焼酎の中に割り箸のように切った西川材のヒノキを入れてみました。
そして1週間ほど置いておくと、とてもいい香りが出てきました。飲んでみるととてもうまい!そこで商品化できないかという話になり、酒屋さんに相談に行ったら快諾してもらいました。
「西川材 桧の香り酎・きこりの夢」という銘柄で出しているんですが、糖分を入れることによって、まろやかになり女性向きの味になります。ロックだと特に女性向きです。ただ、あまいからといってグイグイ飲むとけっこうききますよ。アルコール度数が高いですからね。



町田木材の町田さんが考案した、西川材の香り付けをした焼酎ベースのお酒、その名も「西川材 桧の香り酎・きこりの夢」。町田さんによれば、ロックがおすすめとのこと。
こちらは現在、飯能市内の酒屋さんでのみ取り扱っています。取り扱い店舗などお問い合せは、飯能商工会議所までお願いします。

今回お伝えした内容はポッドキャストでも詳しくご紹介しています。
こちらもぜひお聞きください!


【今週の番組内でのオンエア曲】
・桜の森 / 星野源
・アオゾラペダル / スガシカオ

パーソナリティ

高橋万里恵
高橋万里恵

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