そばで町おこしをする、21世紀塾の塾長をリサーチせよ

草苅 元践さん
岡山県 勝田郡奈義町

岡山県を巡る、スマイルミッション3日目。今日、ルーシーとプチェコが訪れたのは、勝田郡奈義町。アトリエ兼そばカフェ「木楽」を開いている草苅元践さんにお会いしました。今回の情報はリスナー「ちぼりん」さんのご当地掲示板書き込みから!
「岡山県の北部、鳥取県との境にある奈義町という小さな町。過疎化が進む地域ですが“まちを元気に”と立ち上がった元気なおじさん、おばさんたちがいます!“21世紀塾”という団体名で“蕎麦”を中心に町おこしをしていて、おじさん達が汗みず流して打った蕎麦はのど越しもよくおいしいですよ!」という内容です。

21世紀塾の発足は15年前。奈義町にUターンしてきた人達20名ほどが在籍していて50~60歳位の方たちが中心になって作られたグループです。ずっと町に住んでいる人たちとは違った目線で町おこしをできるのではないかということで結成されました。その2代目の塾長だったのが草刈さん。町のイベントに協力し、自身でも1200m級の那岐山を走って登るイベントを企画して千人以上の参加者を集めた事もあります。

草刈さんが蕎麦に関わる様になったのは6年前。後継者がなく荒廃した奈義町の田を「そばの花」で彩りたいという70代の農家の方の話を聞き「何かお手伝いしたい」ということで、奈義町には無かった蕎麦の花を町おこしの一貫として取り込み『見て楽しむ。食べて味わう』町づくりを始めました。草刈さんは元家具職人。蕎麦作りの経験は無し。でも、毎週、通った蒜山高原にあるお気に入りの蕎麦屋のご主人に「町おこしで蕎麦をやる」と話したところ「蕎麦の打ち方を教えてやる」と言われ、21世紀塾の皆を引き連れて蕎麦作りを教えてもらうことになります。最終的に、蕎麦を食べるため全国を回ったそのご主人に「この蕎麦は美味しい」と言われたことが自信となりました。

当初は作り方を覚えた蕎麦を奈義町で年に数回行われるイベントだけで出していましたが、あまりの人気のため、自身の家具を置いていたアトリエが空いている時間を蕎麦づくりのために使うようになります。21世紀塾が始まった当初は「気合」も入って活動していたそうですが、今は一生懸命やるのは勿論、半分は楽しみながらやっていくことがモットーだといいます。「それが長続きする秘訣!」と話してくれた草刈さん。蕎麦作りも仕事と楽しみの延長で続けていくとおっしゃっていました。町に新たな蕎麦文化を作った21世紀塾。草刈さんの蕎麦作りと町おこしはこれからも蕎麦の様に長く続いて行くことでしょう!

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創作家具 ウッディライフ草苅 そばカフェ『木楽』
HP:http://www.sousakukagukusakari.com/

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